Wat zit er in een nummer? Kijkend naar de levensverwachting in de VS – Harvard Health Blog


Als je de algehele gezondheid van een natie in één getal zou samenvatten, wat zou dat dan zijn? Bovenaan de lijst staat waarschijnlijk de gemiddelde levensverwachting – het totale aantal jaren dat een persoon in een land gemiddeld kan verwachten te leven. Verwacht wordt dat oorlogen, hongersnood en economische crises de levensverwachting zullen verlagen. Doorbraken in de wetenschap, sterke economieën en gedrag zoals gezond eten, sporten en het vermijden van tabak verhogen doorgaans de gemiddelde levensverwachting.

Een geweldige stijging, een verrassende val

Tussen 1959 en 2014 kenden de Verenigde Staten een ongekende stijging van de levensverwachting, die steeg van 69,9 jaar naar 78,9 jaar. De eenvoudige gedachte om in die korte tijd gemiddeld bijna tien jaar aan de levensduur van elk individu in het land toe te voegen, is verbazingwekkend en verbazingwekkend, een echt bewijs van ons snel toenemende begrip van gezondheid, medicijnen en het milieu.

Helaas eindigt daar het goede nieuws. Tussen 2010 en 2014 is de levensverwachting in de VS gestegen. En toen gebeurde er in 2014 iets ergers: de levensverwachting begon te dalen. De VS kenden drie jaar achter elkaar een dalende levensverwachting. Als een artikel in de Washington Post merkt op, dit is de eerste keer dat de VS zulke langdurige dalingen zagen van 1915 tot 1918, toen Amerikanen zowel de Eerste Wereldoorlog als een grieppandemie ervoeren. De VS is ook het enige ontwikkelde land ter wereld waarvan de gemiddelde levensverwachting na 2010 niet meer steeg. We staan ​​nu op de 35e plaats in de wereld. De gemiddelde Amerikaan kan verwachten 3,5 jaar minder te leven dan de gemiddelde Canadees. Dus nu, in dit decennium, zonder grootschalige oorzakelijk verband of een ernstige pandemie, zonder economische crisis of hongersnood, waarom daalt de levensverwachting van de VS dan?

Duiken in details over de levensverwachting

Een recent rapport in JAMA biedt een uitgebreid en gedetailleerd overzicht van dit fenomeen. De auteurs richtten de aandacht op midlife, gedefinieerd als volwassenen van 25 tot 64 jaar. Midlife is de tijd waarin volwassenen doorgaans het meest productief zijn, gezinnen grootbrengen en het grootste deel van het personeelsbestand vormen. Tragisch genoeg is het sterftecijfer in deze leeftijdsgroep lager dan het nationale gemiddelde. De belangrijkste bevindingen hieronder helpen verklaren waarom.

(Ten eerste, een korte opmerking over percentages: een toename van het aantal sterfgevallen door een ziekte met 100% betekent dat het sterftecijfer is verdubbeld sinds de laatste keer dat het werd gemeten. Een toename van 400% betekent dat het aantal sterfgevallen vijf keer zo hoog is als voorheen.)

Bepaalde gezondheidsproblemen leiden tot hogere sterftecijfers. Sinds 1999 is in de VS het aantal sterfgevallen als gevolg van hartaandoeningen, kanker, HIV en verwondingen aan motorvoertuigen drastisch afgenomen. Maar sinds 1999 is het aantal sterfgevallen door overdosis drugs op middelbare leeftijd met bijna 400% toegenomen, terwijl het aantal sterfgevallen door alcoholische leverziekte en zelfmoord elk met ongeveer 40% is toegenomen. Evenzo stegen sterfgevallen als gevolg van ziekten die verband hielden met hoge bloeddruk met bijna 80%, terwijl die door obesitas-gerelateerde ziekten met 114% stegen.

Geslacht is belangrijk. Over het algemeen hebben mannen een lagere levensverwachting dan vrouwen. Evenzo stierven mannen tijdens de middelbare leeftijd vaker dan vrouwen aan de meeste oorzaken, met enkele belangrijke uitzonderingen. Het aantal sterfgevallen door overdoses is bijvoorbeeld in het algemeen bijna verviervoudigd, maar bij vrouwen was de toename 1,4 keer hoger dan bij mannen. En sterfgevallen gerelateerd aan alcoholische leverziekte waren 3,4 keer hoger bij vrouwen dan bij mannen.

Ras en etniciteit zijn belangrijk. Sinds 1999 hebben bijna alle rassen- en etnische groepen een eerste verbetering van de levensverwachting ervaren, gevolgd door een daling. Alleen niet-Spaanse Amerikaanse Indianen en Alaska Natives ondervonden geen achteruitgang. Sterftecijfers van niet-Spaanse zwarte individuen in de middelbare leeftijd zijn aanzienlijk hoger gebleven in vergelijking met niet-Spaanse blanke mensen in de afgelopen decennia. Maar voor bepaalde omstandigheden zijn de verschillen nog groter, waaronder een relatieve toename van meer dan 170% in fatale overdoses tussen 2010 en 2017.

Waar je woont is belangrijk. Een van de meest fascinerende delen van het rapport is de vergelijking van de sterfte per staat. Het verschil in sterfte tussen de hoogste en laagste levensverwachting is zeven jaar! Bovendien is de afgelopen decennia een verschuiving opgetreden. Kansas had bijvoorbeeld in 1959 de hoogste levensverwachting, maar in 2016 stond het op de 29e plaats. Er waren ook verschillen tussen buurlanden: Alabama en Georgia hadden een te verwaarlozen (0,1 jaar) verschil in 1990, maar tegen 2016 was de levensverwachting van Georgia 2,3 jaar groter. En ten slotte hebben staten die het hardst zijn getroffen met de overdosis-opioïde-epidemie ook een daling van de levensverwachting gezien, met name die in New England en de Ohio Valley. De auteurs van het rapport berekenden zelfs dat er tussen 2010 en 2017 meer dan 33.000 doden vielen. Ongeveer een derde van deze sterfgevallen vond plaats in slechts vier staten in Ohio River Valley: West Virginia, Ohio, Indiana en Kentucky.

De levensverwachting is veel meer dan alleen een cijfer

Bij het uitpakken van dit belangrijke rapport komen zoveel onbeantwoorde vragen naar boven. Ik denk aan het potentieel dat elk kind heeft, en de jaren van het leven van mensen die onnodig en voortijdig verloren zijn gegaan, vooral tijdens de middelbare leeftijd waarin ze het meest productief konden zijn. Gelukkig is er een glimp van een zilveren voering: een nieuw rapport toont aan dat in 2018 de levensverwachting in de VS met 0,1 jaar is toegenomen – dus iets meer dan vijf weken.

Maar wat zou de gemiddelde levensverwachting van ons land zijn als we stigma rond verslaving zouden kunnen elimineren, behandelingsbronnen zouden kunnen verhogen en sterfgevallen door overdosering kunnen beëindigen? Wat zou het aantal zijn als elke Amerikaan toegang had tot goedkope medicijnen voor chronische aandoeningen zoals hoge bloeddruk? Als we zouden erkennen dat geestesziekte een chronische ziekte is en mensen toegang hadden tot passende gezondheidsdiensten voor gedrag? Als onze samenleving zich richt op de sociale determinanten van gezondheid, gericht op grote verschillen tussen rassen en etnische groepen, evenals op het platteland en in de stad? Ik kan je de antwoorden niet vertellen. Maar als een natie moeten we deze moeilijke vragen beantwoorden als we onze eens opmerkelijke vooruitgang willen hervatten die het leven van mensen verlengt.